当時のニューヨーク州では、新しい死刑の実施方法として電気椅子の導入が検討されていた。エジソンはそこで使われる電流を、交流にするように州当局に働きかけたのだ。交流は殺人すら可能であるというのである。もちろん、高圧電流であれば、交流であれ直流であれ人を死に至らしめるのだが、あえて交流を採用させることで、その危険性を強調しようとしたのである。

 一八九〇年、世界初の電気椅子による死刑執行は、エジソンの要求通りに交流によって行われた。交流は「殺人電流」と呼ばれるようになり、エジソンは人を殺すことを「ウェスティングハウスする」と呼ばせようとまでした。

 過激なネガティブキャンペーンにもかかわらず、交流システムの技術的な優位は揺るがなかった。一八九三年に開催されたシカゴ万国博覧会の電流システム入札で、交流システム陣営が勝利したことで大勢が決した。博覧会のシンボルとなった「光の塔」や「ホワイトシティ」は、眩いばかりの電気照明で照らされ、世界各地から集まった二千七百万人もの人々の目を奪う。シカゴ万国博覧会はテスラの勝利と、「電気の時代」の到来を全世界に示す機会となったのだ。

 シカゴ万国博覧会が行われていた一八九三年十月、電流戦争は最終決着を見る。ナイアガラ瀑布を利用した発電所建設で、交流システムが採用されたのだ。「ナイアガラ瀑布で力をつくる」という少年時代の夢を、テスラは見事に実現したのである。

美男子テスラ、社交界の花形に

 もし、電流戦争でテスラが敗れ、直流システムが採用され続けていたら、現代のように電力が広く使われることはなかったかもしれない。ニューヨーク市長ラガーディアがテスラ追悼メッセージで述べた「人類の進歩への貢献」とは、交流電流システムの開発のことであり、蒸気機関の発明などに比肩するほど重要な貢献だったのである。

 テスラは時代の寵児となった。百八十センチの長身、甘いマスクに緩やかにカーブする黒髪を持つ美男子だったテスラは社交界の花形となり、連日のように高級ホテルで開かれるパーティーで、女性たちに囲まれる日々を送った。

 交流システムを開発したことで、巨額の特許料を手にすることもできた。科学者・発明家としての大きな名声と今後の研究資金も手にしたテスラ。ヨーロッパの小さな国で生まれ、片道切符でニューヨークに渡ってからおよそ十年、発明王を打ち破ってつかんだ栄光であった。

 そんなテスラが、なぜ転落したのか――。

 次回は、テスラの暴走から始まる転落劇。「天才科学者」が、「起業家」として失敗した原因を、ドラッカーのイノベーション論を交えて分析する。

■参考文献
・ 『発明超人 ニコラ・テスラ』(新戸雅章著/筑摩書房)
・ 「Tesla Memorial Society of New York Website」(http://www.teslasociety.com/)
・ 『The Electric Chair: An Unnatural American History』(Craig Brandon / McFarland)
・ 『科学史の事件簿』(「科学朝日」編/朝日選書)

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驚愕の破滅人生!
著名な大金持ちが大転落、貧しく寂しい末期を迎える。
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【本書が取り上げる12人】

◇ ニコラ・テスラ/エジソンに勝利した天才科学者の哀しい最期
◇ ホレス・ウェルズ/麻酔の発見者が詐欺師と歩んだ悲惨な末路
◇ ジョン・アウグスト・サッター/湧き出る黄金が農場主に災いを招く
◇ 金子直吉/三菱、三井を超えた名参謀 巨大商社と共に沈む
◇ 坪内寿夫/消えた資産は数千億円 幸之助と並んだ再建王
◇ 山城屋和助/日本官民汚職の原点 政商が選んだ壮絶な最期
◇ ジョン・ロー/史上最大のバブルを仕掛けたギャンブルの奇才
◇ 岩本栄之助/寄附で名を馳せた大阪商人 相場の罠に落ちる
◇ 渡辺治右衛門/「世紀の失言」が大富豪を悲劇に巻きこむ
◇ 松本重太郎/「西の渋沢栄一」が全財産を投げ出した事情
◇ 薩摩治郎八/パリ社交界の花形「バロン薩摩」の最期は建売住宅
◇ ポール・ゴーギャン/孤高の天才画家は、脱サラに失敗した証券マン
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