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※この記事は日経ビジネスオンラインに、2012年5月28日に掲載したものを転載したものです。記事中の肩書きやデータは記事公開日当時のものです。

 賃金の不平等は多くの先進国、とりわけ米国では大きな社会問題の一つになっている。米国では、賃金の不平等が1980年頃から急速に拡大した。同年時点で、男性大卒者の賃金の中央値は高卒者のおよそ1.1倍に過ぎなかったが、そこから急速に上昇し、2010年には1.6倍にも達している。ただ学歴間の賃金格差が進む一方、男女間の格差は大きく縮まった。男女の賃金の中央値を比較すると、80年頃までは女性は男性の60%の賃金しか得られていなかったが、女性の賃金はそこから急速に上昇し、2000年には男性の80%程度の賃金を得ているのである。

米国労働者の賃金格差

 グラフから明らかなように、80年以降、学歴間賃金格差と女性の相対賃金は極めて似た動きを見せている。しかし、この両者の変動が一つの要因によって引き起こされてきたものなのか、異なる要因がたまたま同時期に作用したのかは必ずしも明らかではない。賃金は、様々な社会・経済的な要因が複雑に絡み合うことで決まると考えられるためだ。社会科学者の間では長年、両者の一致は偶然だとする見方が有力とされていたが、近年の労働経済学の研究ではこうした見方を覆す動きがある。両者のつながりを理解する鍵は、80年代に急速に進展した生産工程におけるコンピュータ管理と自動化だ。

技術革新によるコンピュータ化が格差を縮小

 コンピュータは、製鉄、製紙、繊維といった様々な製造業種の生産現場に導入され、生産工程の管理に幅広く使われた。米労働統計局が94年に出版した報告書は、次のように述べている。

「自動化が進んだ製紙工場では、労働者の仕事は空調の効いた制御室で生産工程を見守ることである。かつてのように蒸し暑く、時には毒性のある物質に身を曝す危険を犯しながら機械を管理することはなくなり、仕事に伴う肉体的な苦痛は大きく減少した」

 コンピュータによる生産工程の自動化は、肉体的な重労働を機械が肩代わりするに留まらず、熟練した職人のような手作業も次第に引き受けるようになった。これに伴い、コンピュータを利用した生産工程管理業務の重要性が増し、身体的作業から知的作業へのシフトが進んでいったのである。

 こうした生産現場における変化が、賃金にどのような影響を与えるかを理解するため、労働者が仕事をする時に発揮する、能力の種類について考えてみよう。人間には多種多様な能力があるが、大雑把に身体能力と知的能力に分けられる。ここで言う身体能力が含むものは幅広く、体力、筋力 といった体を大きく動かす能力のみならず、手先の器用さのように細かい動きを伴う能力も含んでいる。