「現状のまま商業施設として運営することは、もはや限界」――。

 JR青森駅前の一等地にそびえ立つ商業ビル「フェスティバルシティ・アウガ」が苦境に陥っている。2015年末、アウガの再生を検討していた外部のプロジェクトチームは再生について、「商業化は実現可能性が低く、採算上も成り立たない」(商業施設としては採算が取れない)と断じた。

JR青森駅前の商業ビル「アウガ」。経営難が続き打つ手がない状態

 アウガは2001年に開業。生鮮食品市場や商業テナント、青森市民図書館などが入る。青森市や地権者などが中心市街地ににぎわいを取り戻す目的で再開発した商業ビルだ。

 「コンパクトシティー」という言葉をご存知だろうか。人口の減少を見据え、郊外開発の抑制と中心市街の活性化を同時に進め、市街地をコンパクトに保つ都市計画手法である。病院や図書館など都市機能が中心部に集まるので市民にとっては利便性が高まる。行政にとっても、例えば住民が居住できる地域を限定できれば上下水道や道路などのインフラを拡大せずに済むという財政上のメリットがある。

 この手法を日本で初めて取り入れたのが青森市だった。

 1999年から他の自治体に先駆けてコンパクトシティー政策を実行。郊外を走る青森環状道路の外側におけるマンション開発などを認可しなかったり、古くからの市街地にハード整備の予算を重点的に投じたりした。

 市の再開発事業でマンションを青森駅前に建設。雪深い青森で、駅周辺エリアの歩道に融雪設備を設け、歩きやすく安全な歩行者空間を整備した。

 アウガはもともと、青森市がコンパクトシティーの考え方を取り入れ、その中核として期待した施設だった。