JR西日本が紀勢線で始めた「サイクルトレイン」。自転車を解体せず、そのまま列車内に持ち込める気軽さが、地元客の需要も取り込んだ
JR西日本が紀勢線で始めた「サイクルトレイン」。自転車を解体せず、そのまま列車内に持ち込める気軽さが、地元客の需要も取り込んだ

 紀伊半島の海岸線を縫うように走るJR紀勢線。「きのくに線」の愛称で親しまれる和歌山県内区間のうち、御坊(御坊市)~新宮(新宮市)間の普通列車が「サイクルトレイン」になった。

 自転車を解体することなく、そのまま列車内に持ち込め、追加料金もかからない。予約は不要。平日は午前9時から終電まで、土日祝日は終日全ての列車が対象という気軽さだ。

 サイクルトレインというと、サイクリスト専用だと思われがちだが、さにあらず。意外に地元客の利用が多い。

 「便利ですね。(ロードバイクやクロスバイクではなく、)ママチャリやから、逆に目立ちます。『えっ、これで乗って来たん?』って」

 2022年9月上旬、紀勢線に乗ると、ママチャリを車内に持ち込み、楽しそうに話し込む親子と出会った。和歌山県白浜町の椿温泉で旅館「しらさぎ」を営む熊野徹児さん(49)と中学1年生の元貴くん(12)だ。

サイクルトレインに乗って小旅行を楽しむ熊野さん親子
サイクルトレインに乗って小旅行を楽しむ熊野さん親子

 熊野さん親子は21年9月、紀伊田辺(田辺市)~新宮間でサイクルトレインのサービスが始まると、鉄道と自転車を組み合わせた小旅行に繰り出すようになった。

 紀伊勝浦駅(那智勝浦町)で降りてランチにマグロ丼を食べ、太地町のくじらの博物館に行き、道中で公衆浴場に立ち寄る。紀伊田辺駅で降りて、みなべ町の小目津(こめづ)公園で遊ぶ。

 「車なら気づかない景色と出合えるのがサイクルトレインの魅力。次は(印南町の)かえる橋とかええなあ、と考えています」(徹児さん)

「ガラガラなのがもったいない」乗客減を逆手に

 紀勢線の利用状況は厳しい。特に県南部の白浜(白浜町)~新宮間の輸送密度(1キロメートルあたりの1日平均旅客輸送人員。平均通過人数とも言う)は20年度、608人まで落ち込んだ。国鉄から分割民営化された1987年度は4123人だったが、沿線の人口減少や高速道路の整備に伴って乗客は減る一方。新型コロナウイルス禍がさらに追い打ちをかけた格好だ。

 しかし、この乗客の減少こそが、新たなアイデアの芽を生んだ。

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