古くから薬として使われてきた低分子でもなく、2000年代から台頭してきた抗体医薬などの高分子でもない「中分子」。中分子医薬品を低分子医薬品と抗体医薬品に次ぐ第3の柱にすると2016年1月に宣言したのが中外製薬だ。水面下で技術を磨いた同社は、21年10月に中分子創薬品の第1号となる抗がん剤「LUNA18」の臨床試験(治験)を開始。約800億円を投じて中分子医薬品などの製造設備を整備することも決めた。中外製薬の中分子創薬戦略とはいったいどんなものか。

(写真:ロイター/アフロ)
(写真:ロイター/アフロ)

 かつて、医薬品といえば分子量500程度までの経口投与可能なものが大半だった。1980年代に遺伝子組み換え技術が登場すると、たんぱく質でできた高分子のバイオ医薬品が作られるようになった。2000年代からは高分子の医薬品の一種である抗体医薬が登場し、一躍、創薬の主流に躍り出た。

 抗体医薬は、疾患に関わりがある生体分子が見つかれば、比較的短時間でその分子に働きかける抗体を作り出せるという大きな利点がある。しかも低分子と違って予期せぬ副作用が生じることも少ない。

 ただし、分子量が約15万と巨大な抗体医薬は腸で吸収されないため飲み薬にはできず、注射で投与しても細胞膜を通過しないので血中に漂っていたり細胞膜上に存在したりする生体分子しか標的にできないなどの制約がある。それに加えて、製造コストが高くなるため価格も高く設定せざるを得ないという課題もある。

 一方の低分子医薬は、細胞の中にある生体分子を標的にできるが、標的となるのは化合物がはまるポケット構造を持ったたんぱく質のみ。ポケット構造を持つたんぱく質は全体の2割程度にすぎないとされる。そこで、抗体医薬も低分子医薬も標的にできない細胞内たんぱく質に働きかける手段として2010年ごろから注目されてきたのが中分子医薬だった。

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