山口宇部空港から電車で約2時間の所にある長門市の湯本温泉。街の中心を流れる音信川にかかる曙橋のたもとには、星野リゾートの新たな温泉旅館「界 長門」が2020年3月12日の開業に向け、ほぼ完成した姿を見せていた。

 武家文化を生かした「御茶屋屋敷」がテーマ。客室は藩主の部屋をイメージしたデザインで統一し、地元の特産である活イカなど旬の素材を生かした会席料理を萩焼の器で提供する。地域全体の再興を掲げ、宿泊客以外の人も利用できるカフェを併設する予定だ。

 「毛利藩主も訪れた歴史ある温泉地」として高度成長期に栄えながら、近年衰退が伝えられてきた湯本温泉。宿泊客がピーク時の40万人(1983年)から、2014年には半減。長門市が主体となって大規模再生計画が始まり、16年に計画策定を受託した星野リゾートが開設する「界 長門」はまさにその目玉の1つ。来春に向け地元の期待は高まるばかりだ。

 そんな地元再生プロジェクトの進展を、複雑な思いで見続けてきた人がいる。白木浩一郎氏。「界 長門」の建設場所に、かつてあった地元の名門旅館「白木屋グランドホテル」。白木氏は「7代目当主」になるはずだった人物だ。

星野リゾートが建設する新たな温泉旅館「界 長門」。白木屋グランドホテルの跡地でオープンする予定だ
星野リゾートが建設する新たな温泉旅館「界 長門」。白木屋グランドホテルの跡地でオープンする予定だ

 星野リゾートより50年早い1865年(慶応元年)に創業し、長い伝統を誇ってきた白木屋グランドホテル。「プロが選ぶ旅館ホテル100選」の料理部門に常連として名をはせ、将棋の名人戦が開かれたこともある。白木氏は2000年、6代目である父から家業を継ぐため総合商社から舞い戻った。

“長寿の方程式”を実践したのに倒産

 だがそれから14年後の2014年1月30日、同社は山口地裁から破産開始決定を受け、2月4日、創業150年の歴史に幕を下ろした。負債総額は約22億7000万円だった。

 古い歴史を持つだけで、何の工夫もしない老舗企業が力尽きて倒産することは珍しいことではない。だが、白木屋グランドホテルは、経済界で語り継がれてきた“長寿の方程式”を真面目に実践してきた企業でもあった。その方程式とは、「企業の寿命を延ばしたければ、時代の環境変化に対応し進化せよ」だ。

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